Perseverance aterriza en Marte y ahora buscará responder a la gran pregunta: ¿Hubo vida?

Luego de un largo viaje de siete meses, el rover Perseverance ha logrado atravesar la atmósfera de Marte, en un hito que lo convierte en el quinto rover de la agencia espacial en llegar al planeta rojo.

El explorador de la NASA se posó en Marte en el esfuerzo más arriesgado hasta ahora en una búsqueda épica para recuperar rocas que podrían responder a la pregunta de si alguna vez existió vida en el planeta rojo.

Los controladores de la misión, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la agencia espacial en Pasadena, California, estaban nerviosos el jueves mientras se preparaban para el descenso de Perseverance a la superficie de Marte, que ha demostrado ser una trampa letal para las naves espaciales. Pasaron 11 minutos y medio para que llegara a la Tierra una señal desde Marte que confirmó el éxito de la misión.

Las anteriores naves espaciales que trataron de aterrizar en Marte se pasaron de largo, se quemaron al entrar en su atmósfera, se estrellaron contra la superficie o bajaron en medio de una feroz tormenta de polvo sólo para transmitir una sola imagen gris y borrosa antes de apagarse para siempre.

Casi 50 años después del primer tropiezo en Marte, la NASA consiguió el aterrizaje más difícil hasta ahora.

Las anteriores naves espaciales que trataron de aterrizar en Marte se pasaron de largo, se quemaron al entrar en su atmósfera, se estrellaron contra la superficie o bajaron en medio de una feroz tormenta de polvo. Foto: NASA/JPL-Caltech vía AP

Se prevé que el explorador descienda en un parche de 8 X 6.4 kilómetros (5 X 4 millas) a la orilla de un antiguo delta de un río. Está lleno de acantilados, pozos, dunas de arena y campos de rocas, cualquiera de los cuales podría arruinar la misión de 3 mil millones de dólares. El terreno que alguna vez estuvo sumergido también podría contener evidencia de vida pasada, razón de más para recolectar muestras en este lugar para regresar a la Tierra dentro de 10 años.

El aterrizaje del vehículo de seis ruedas será la tercera visita terrícola a Marte en poco más de una semana. Dos naves espaciales de Emiratos Árabes Unidos y China entraron en órbita alrededor del planeta en días sucesivos la semana pasada.

Las tres misiones despegaron en julio para aprovechar una alineación relativamente estrecha entre la Tierra y Marte, con lo que viajando unos 480 millones de kilómetros (300 millones de millas) en casi siete meses.

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